Man United đã tìm lại được chút tự tin sau những chiến thắng có phần nhọc nhằn, nhưng xứng đáng, trước West Ham và Everton. Chuyến làm khách tới miền trung nước Anh tối nay, ở sân The Hawthorns của West Brom, sẽ là một cột mốc quan trọng nữa trong hành trình tìm lại mình của đội bóng áo đỏ.

Đã có những thời điểm ở mùa giải này, HLV của Man United Louis van Gaal hẳn phải tự hỏi phải chăng ông đang sống trong thế giới tiểu thuyết của Robert Louis Stevenson.

Hai nhân cách

Không, không phải là cuốn Đảo giấu vàng (Treasure Island), dù Man United cũng đang đi tìm lại kho báu của họ, mà là cuốn “The Strange Case of Dr Jekyll And Mr Hyde”, cuốn sách về một con người với hai nhân cách.

Khi tấn công, Man United dữ tợn, thông minh, sắc sảo và cực kỳ hiệu quả, với những kết hợp tam tấu, tứ tấu, và cả ngũ tấu Angel Di Maria, Robin van Persie, Juan Mata, Radamel Falcao và Ander Herrera có thể làm khuynh đảo mọi khung thành. Nhưng khi phòng ngự, họ rụt rè, nhút nhát, mỏng manh và dễ để thủng lưới đến kinh ngạc. Trong thất bại 3-5 dưới tay Leicester, nhiều người hâm mộ bóng đá Anh lâu đời hẳn không khỏi nghĩ tới Tottenham dưới thời HLV người Argentina nổi tiếng Ossie Ardiles những năm 1993-94, họ cứ ghi 4 bàn, và đối phương ghi 6 bàn, cho tới khi Ardiles bị sa thải.

Tin tốt cho Man United là giờ Van Gaal đã có thể tập trung hoàn toàn vào việc tăng cường cơ bắp cho hàng thủ, và với những Daley Blind, Marcos Rojo, họ cũng đã tỏ ra chắc chắn hơn. Nhưng rõ ràng, tinh thần phòng ngự với bản lĩnh để vô địch vẫn còn xa vời với Old Trafford.

West Brom, trong khi đó, là một trong những đội bóng có tâm lý thi đấu vững vàng nhất của Premier League. Chiến thắng 1-0 ngay ở Tottenham cách đây 1 tháng là ví dụ điển hình nhất. Họ cũng đã đè bẹp Burnley 4-0 và vượt qua Hull City ở League Cup. Đánh bại Man United có thể là yêu cầu hơi quá sức, nhưng một trận hòa hoàn toàn nằm trong khả năng của đội bóng biết cách chơi chặt chẽ và phản công sắc sảo của HLV Alan Irvine.

Tìm lại chính mình

Không có ngôi sao nào nổi bật, nhưng đội chủ sân The Hawthorns sở hữu hàng thủ chắc chắn, một tuyến tiền vệ nhiều cơ bắp rất khó để đối phương áp đặt thế trận và chân sút bản địa đang ghi được nhiều bàn nhất giải hiện giờ: Saido Berahino, 5 bàn.

Như thường lệ, những hy vọng của đội sẽ lại dồn cả vào đôi chân Di Maria. Đã chạy không biết mệt và đóng góp rất nhiều từ khi tới Old Trafford, ngôi sao người Argentina đang tỏ ra sẵn sàng để trở thành người hùng mới của Man United.

“Cậu ấy đã chơi tốt và mang tới sự đột biến” – Huyền thoại Andy Cole nói về Di Maria. “Đó chính xác là những gì bạn muốn khi bỏ ra số tiền như thế. Mọi người đều chờ đợi điều đặc biệt, và cậu ấy đã mang tới điều đặc biệt”. HLV Irvine, trong khi đó, chỉ có những học trò khiêm tốn hơn để ca ngợi, như Lescott. “Joleon là một thủ lĩnh”, ông nói về cựu cầu thủ Man City. “Tôi từng làm việc với anh ấy trước kia và càng lớn tuổi, anh lại càng bản lĩnh”. Đó cũng là điểm mạnh nhất của West Brom khi họ chuẩn bị cho trận đấu tối nay, bản lĩnh, dù từ một đội bóng bị đánh giá là chiếu dưới.

Trái lại, sự tự tin đã là vấn đề lớn với Man United suốt từ đầu mùa. Có lẽ chính vì cảm nhận được điều đó mà mới đây, Sir Alex Ferguson đã lên tiếng khen ngợi Van Gaal, như một cách kêu gọi thêm lòng tin từ những người Man United. “Điều khiến tôi hài lòng về Louis là ông ấy đã cho 7 cầu thủ trẻ có trận ra mắt đội 1 năm nay, hoàn toàn phù hợp với triết lý của đội bóng này”, Ferguson nói.

Nhưng khá rõ ràng là hiệu quả của những quyết định đó còn chưa được như mong muốn. Hành trình tìm lại mình của đội bóng áo đỏ, vì thế, vẫn còn đầy trở ngại phía trước.

30 Man United đã sử dụng 30 cầu thủ khác nhau ở Premier League mùa này, nhiều nhất giải.

5 Man United chỉ thắng 1 trong 5 trận Premier League gần nhất chơi vào ngày thứ Hai, hòa 1 và thua 3 trận còn lại.

4 West Brom để thủng lưới từ ngoài vòng cấm nhiều nhất ở Premier League mùa này, 4 bàn.

Trần Trọng
Thể thao & Văn hóa